Το LightSail 2 βρίσκεται εδώ και μερικές εβδομάδες σε τροχιά γύρω από τη Γη και τώρα η Planetary Society ανακοινώνει πως ανέπτυξε επιτυχώς τα ηλιακά του ιστία πετώντας πάνω από τις ΗΠΑ. Μέχρι τώρα όλα φαίνεται να λειτουργούν όπως πρέπει και το ιστίο των 32 τετραγωνικών μέτρων βρίσκεται μέσα στις επιτρεπόμενες παραμέτρους γωνίας ώστε να κοιτάει τον Ήλιο, ενώ οι δύο wide κάμερες που φέρει το σκάφος κατέγραψαν την ανάπτυξη του ιστίου.

Χτες, ανοίξαμε τα πανιά μας με τις ακτίνες του Ήλιου. Χάρη στην ομάδα μας και δεκάδες χιλιάδες υποστηρικτές από όλο τον κόσμο, το όνειρο που ξεκίνησαν οι ιδρυτές της Planetary Society πριν από 4 δεκαετίες, έγινε πραγματικότητα. – Bill Nye, CEO της Planetary Society

Τα πρώτα δεδομένα δείχνουν πως το LightSail 2 γυρνάει το ιστίο του προς τον Ήλιο μία φορά ανά τροχιά, δίνοντας μία ελαφριά ώθηση στο σκάφος που δεν ξεπερνά το βάρος ενός συνδετήρα. Τα φωτόνια δεν έχουν μάζα αλλά έχουν ορμή και καθώς χτυπούν το ηλιακό ιστίο ένα ποσό αυτής της ορμής μετατρέπεται σε ώθηση. Μπορεί να είναι σχεδόν αμελητέα, είναι όμως συνεχής και με τον καιρό θα ανεβάσει το σκάφος σε υψηλότερη τροχιά.

Το LightSail 2 δεν έχει τη δυνατότητα να κρατήσει σταθερή την τροχιά του. Από τη μία πλευρά ανυψώνεται χάρη στο ιστίο, από την άλλη βυθίζεται όλο και περισσότερο στην ατμόσφαιρα της Γης. Τελικά, η ατμοσφαιρική τριβή θα επικρατήσει της “ηλιακής ιστιοπλοΐας” και το LightSail 2 θα μπει στην ατμόσφαιρα όπου και θα καταστραφεί σε περίπου ένα έτος.