Το διαστημικό τηλεσκόπιο TESS της NASA εντόπισε τον πρώτο δυνητικά κατοικήσιμο εξωπλανήτη στο μέγεθος της Γης, σε τροχιά γύρω από έναν αστέρα περίπου 100 έτη φωτός μακριά.

Τα ευρήματα ανακοινώθηκαν τη Δευτέρα, κατά τη διάρκεια της 235ης συνάντησης της Αμερικανικής Αστρονομικής Εταιρείας στη Χονολουλού.

Ο πλανήτης αυτός είναι μέρος ενός συστήματος πολλαπλών πλανητών γύρω από τον αστέρα TOI 700 στον αστερισμό του Ντοράντο. Είναι μόνο όσο το 40% της μάζας και του μεγέθους του ήλιου μας, με τη μισή θερμοκρασία επιφάνειας.

Ο πλανήτης είναι γνωστός ως TOI 700 d, ένας από τους τρεις σε τροχιά γύρω από τον αστέρα. Βρίσκεται ακριβώς στη σωστή απόσταση για να υποστηρίξει το υγρό νερό στην επιφάνεια της κατοικήσιμη ζώνης του.

Οι αστρονόμοι επιβεβαίωσαν την ανακάλυψή τους χρησιμοποιώντας τις υπέρυθρες ικανότητες του διαστημικού τηλεσκοπίου Spitzer της NASA. Εχουν επίσης καταφέρει να σχηματοποιήσουν το πιθανό περιβάλλον του πλανήτη για να διερευνήσουν περαιτέρω την δυνατότητα αποίκησής του.

Το εύρημα είναι συναρπαστικό για τους αστρονόμους, επειδή είναι ένας από τους λίγους επιλεγμένους δυνητικά κατοικήσιμους πλανήτες που ανακαλύφθηκαν έξω από το ηλιακό μας σύστημα, ο οποίος τυχαίνει να είναι το μέγεθος της Γης.

Ο TOI 700 d είναι ο πιο μακρινός από τους τρεις πλανήτες, ολοκληρώνοντας την τροχιά γύρω από τον αστέρα του κάθε 37 γήινες ημέρες. Από το αστέρι του, ο πλανήτης λαμβάνει περίπου το 86% της ενέργειας που ο ήλιος προμηθεύει στη Γη. Πιστεύεται, δε, ότι μια πλευρά του είναι πάντα εκτεθειμένη στο φως της ημέρας.

Οι άλλοι δύο πλανήτες στο σύστημα, οι TOI 700 b και c, είναι διαφορετικοί. Ο πιο κοντινός στο αστέρι του πλανήτης, b, έχει επίσης το μέγεθος της Γης και είναι βραχώδης όπως ο πλανήτης μας και περιστρέφεται γύρω από το αστέρι κάθε 10 ημέρες. Ο μεσαίος πλανήτης, c, θεωρείται ότι έχει πολλά αέρια και εκτιμάται ότι είναι μεταξύ του μεγέθους της Γης και του Ποσειδώνα, ολοκληρώνοντας μια τροχιά κάθε 16 ημέρες.

Στο μέλλον, αποστολές όπως το διαστημικό τηλεσκόπιο James Webb της NASA, που ξεκινούν το 2021, θα μπορούσαν να εξακριβώσουν αν οι πλανήτες έχουν ατμόσφαιρες και τις συνθέσεις τους.