Η Ευρωπαϊκή Διαστημική Υπηρεσία (ESA) θέτει τέσσερις αποστολές της στον “πάγο” εξαιτίας της πανδημίας του κορωνοϊού. Σκοπός είναι να μειωθεί το προσωπικό που βρίσκεται ταυτόχρονα στο κέντρο ελέγχου στη Γερμανία και έτσι αρκετά από τα επιστημονικά όργανα των διαστημικών σκαφών θα απενεργοποιηθούν και θα σταματήσει η συλλογή δεδομένων. Αυτή τη στιγμή η ESA διαθέτει 21 διαστημικά σκάφη σε λειτουργία από το European Space Operations Centre (ESOC) στο Darmstadt της Γερμανίας.

Προτεραιότητά μας είναι η υγεία του εργατικού δυναμικού μας και για αυτό θα μειώσουμε τις δραστηριότητες ορισμένων επιστημονικών αποστολών μας, ειδικά στα διαπλανητικά διαστημικά σκάφη τα οποία απαιτούν τον υψηλότερο αριθμό εργαζομένων. Αυτά έχουν σταθερές τροχιές και μεγάλης διάρκειας αποστολές, οπότε η απενεργοποίηση των επιστημονικών οργάνων και η λειτουργία τους σε safe mode για μια χρονική περίοδο θα έχει αμελητέα επίδραση στη συνολική απόδοση της αποστολής. – Rolf Densing, Διευθυντής Επιχειρήσεων, ESA

Οι αποστολές που επηρεάζονται από την απόφαση της ESA είναι οι:

  • Cluster – Μία αποστολή τεσσάρων διαστημικών σκαφών που εκτοξεύτηκε το 2000 και βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τη Γη για να ερευνήσει το μαγνητικό πεδίο του πλανήτη και πώς αυτό διαμορφώνεται από τους ηλιακούς ανέμους.
  • ExoMars Trace Gas Orbiter – Εκτοξεύτηκε το 2016 και βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τον Άρη, ερευνώντας την ατμόσφαιρά του. Λειτουργεί και ως αναμεταδότης για τα landers στο έδαφος.
  • Mars Express – Εκτοξεύτηκε το 2003 και χαρτογραφεί την επιφάνεια του Άρη για πάνω από μιάμιση δεκαετία.
  • Solar Orbiter – Εκτοξεύτηκε τον προηγούμενο μήνα και βρίσκεται στην πορεία του προς τον Ήλιο.

Το μειωμένο προσωπικό θα μπορέσει έτσι να στρέψει την προσοχή του σε αποστολές όπως το BepiColombo (φωτογραφία εξωφύλλου), το οποίο κατευθύνεται προς τον Ερμή και θα πραγματοποιήσει πέρασμα από τη Γη στις 10 Απριλίου, χρησιμοποιώντας τη βαρύτητά της για να ρυθμίσει την τροχιά του.